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Je me renseigne sur l’autisme

L’autisme est un trouble du développement se déclarant dans la petite enfance, touchant en moyenne un enfant sur 150. Les manifestations de l’autisme sont extrêmement variables, allant de troubles légers à un véritable handicap : on préfère aujourd’hui parler de TSA, pour Troubles du Spectre Autistique.

Qu’est ce qu’un trouble du spectre autistique ?

Les TSA regroupent plusieurs troubles du développement assez similaires, comme l’autisme infantile, l’autisme atypique ou encore le syndrome d’Asperger, bien que les limites de ces catégories soient toujours discutées. Si les manifestations de ces TSA peuvent être très variables, elles ont comme points communs une communication et des interactions sociales limitées, ainsi que des comportements répétitifs. En psychiatrie, les TSA sont définis comme des « troubles envahissants du développement ».

Quelles sont les causes d’un TSA ?

Les TSA sont liés à un développement anormal du cerveau, dont l’origine dépend de très nombreux facteurs, en particulier génétiques. Le risque de développer un autisme est ainsi plus important s’il existe déjà des cas de TSA parmi les frères et sœurs de l’enfant. A noter, les TSA touchent quatre fois plus les garçons que les filles. Certains facteurs de risque ont pu être identifiés. Par exemple, la fréquence de l’autisme infantile augmente avec l’âge des parents. Par contre, les études ont prouvé l’absence de lien, parfois évoqué, avec la vaccination. Enfin, l’éducation, la psychologie des parents et leurs relations avec l’enfant n’ont aucune influence sur la survenue d’un TSA.

Comment se manifeste un TSA ?

Bien que les manifestations d’un TSA soient très hétérogènes, on peut les regrouper en trois domaines caractéristiques.
• Des troubles des interactions sociales : isolement, indifférence aux personnes, absence de sourire, etc.
• Des troubles de la communication : absence ou retard du langage, difficultés à comprendre et à se faire comprendre, tendance à répéter ce qu’on entend, intonation monocorde, etc.
• Des comportements stéréotypés et répétitifs : mouvements anormaux du corps (battements des mains, balancements), fixation d’un objet pendant des heures, volonté de poursuivre des actes routiniers, peur du changement, etc.
De façon plus générale, l’enfant autiste vit dans un monde à part et a du mal à comprendreles codes, notamment sociaux, du nôtre. L’autisme n’est donc pas lié au niveau intellectuel, bien qu’un retard mental, plus ou moins prononcé, soit souvent présent. Dans certains cas, le quotient intellectuel peut être au contraire bien supérieur à la moyenne, notamment pour les personnes souffrant du syndrome d’Asperger.

Existe-t-il des troubles associés ?

L’autisme s’accompagne fréquemment de troubles du sommeil. Des troubles psychiatriques sont également souvent présents : hyperactivité, anxiété ou dépression. Le risque d’épilepsie est plus élevé que dans la population générale.

L’autisme n’est pas un trouble figé et ses manifestations évoluent avec l’âge. Ceci dépend bien entendu du type de TSA et de sa sévérité, mais cette évolution se fait le plus souvent dans le sens d’une amélioration, notamment lors de l’adolescence et du passage à l’âge adulte. La communication et le langage s’améliorent dans une majorité des cas, et les troubles du comportement diminuent. Les interactions sociales restent quant à elles souvent compliquées. Ces évolutions sont bien entendu favorisées par un suivi et une aide des parents comme du personnel médical.

 

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